México planea abrir las minas de litio a la inversión privada

El proyecto de ley, que daría un impulso a esta industria y que tiene una oportunidad de crecimiento con el T-MEC, será presentado en septiembre con el inicio de un nuevo periodo legislativo.

Morena, el partido oficialista en México, abandonó sus planes de nacionalizar la producción de litio y ahora está promoviendo las inversiones privadas que ayuden a desarrollar el potencial del país en el metal empleado para fabricar baterías.

México, un importante productor de cobre y plata, alberga grandes reservas potenciales de litio. La mayor parte se encuentra en depósitos de arcilla difíciles de explotar, que son costosos y técnicamente complicados de extraer.

En vez de establecer un monopolio estatal del litio, como se propuso a finales del año pasado, se elaborará un proyecto de ley para promover un mercado regulado en el naciente sector, explicó el senador Alejandro Armenta, presidente de la comisión de Hacienda en la Cámara de Senadores.

“Estamos convencidos que necesitamos la inversión privada, somos aliados de los inversionistas nacionalistas y también de los inversionistas extranjeros que nos respetan”, dijo Armenta, en una entrevista con Reuters, atribuyendo su nueva postura al haber estudiado los marcos regulatorios en otros países.

El proyecto de ley será presentado en septiembre con el inicio de un nuevo periodo legislativo, tras las elecciones intermedias del 6 de junio, que renovarán la Cámara de Diputados.

La secretaria de Economía, Tatiana Clouthier, declaró el mes pasado que el gobierno mexicano estaba considerando una asociación público-privada para desarrollar el litio. Sugirió que el Estado podría tener una participación de 51%, un esquema que Armenta también apoya.

En el sector energético, las grandes petroleras privadas han preferido en su mayoría evitar alianzas con el gigante petrolero estatal Pemex si la empresa es la operadora de los proyectos conjuntos. No estaba claro si los inversores en litio reaccionarían de forma similar.

Atrapado entre la arcilla

La creciente demanda del mineral ha impulsado una lucha mundial por asegurar el suministro y el desarrollo de las riquezas de litio de México podría ayudar a diversificar las fuentes globales actualmente concentradas en unos pocos países, liderados por Australia y Chile.

Los productores de litio han estado buscando aumentar agresivamente la producción. Albemarle, por ejemplo, espera duplicar la capacidad este año, y su rival SQM prevé elevar los volúmenes de carbonato de litio en más de 70% en 2021.

El litio es producido a partir de salmueras, que se encuentran comúnmente en América del Sur, o de roca dura, generalmente en Australia, con tecnologías de extracción que se limitan en gran medida a estanques de evaporación salina y procesamiento tradicional de minerales.

Las salmueras salinas ricas en litio representan aproximadamente las tres cuartas partes de la producción mundial, y la minería de rocas representa el resto.

Los depósitos mexicanos encontrados hasta la fecha están en su mayoría atrapados en sedimentos arcillosos.